Un equip internacional amb participació del CSIC ha descobert el planeta Gliese 486b, que orbita una estrella nana vermella a només 26 anys llum de Sol. Aquest planeta no habitable permetrà provar els models atmosfèrics per conèixer les condicions en els planetes situats fora del sistema solar. La detecció s’ha realitzat principalment mitjançant l’instrument CARMENES.
 

Un equip científic internacional liderat per l’Institut Max Planck d’Astronomia alemany, ha descobert una superterra calenta no habitable situada a només 26 anys llum de Sol que servirà per estudiar les atmosferes en els exoplanetes.

En el descobriment han contribuït investigadors de l’Institut de Ciències de l’Espai (ICE-CSIC) i de l’Institut de Estudis Espacials de Catalunya (IEEC). La detecció s’ha realitzat principalment mitjançant l’instrument CARMENES i es publica a la revista Science. Els investigadors consideren que aquesta troballa pot ser la pedra de Rosetta que permeti estudiar exoplanetes habitables en el futur.

El planeta, anomenat Gliese 486b, presenta 2.8 vegades la massa de la Terra i una mida un 30% més gran, de manera que es tracta d’un planeta rocós, com la Terra o Venus. Gira al voltant de la seva estrella en una òrbita circular cada 1.5 dies a una distància de 2.5 milions de quilòmetres.

El seu sol és l’estrella nana vermella Gliese 486, molt més feble i freda que el Sol, però la seva proximitat genera unes condicions tòrrides, amb una temperatura en superfície mínima d’uns 430 graus. Els càlculs realitzats amb els models existents d’atmosferes planetàries apunten a la possibilitat que el planeta conservi una tènue atmosfera, de manera que es tractaria d’un candidat ideal per a realitzar estudis atmosfèrics.

“La proximitat al Sol d’aquest exoplaneta és emocionant perquè serà possible estudiar-lo amb més detall utilitzant telescopis com els propers Telescopi Espacial James Webb i el Extremely Large Telescope”, explica Trifon Trifonov, de l’Institut Max Planck d’Astronomia, investigador principal de la troballa.

“Des del primer moment, ens vam adonar que aquest planeta és una joia: orbita una estrella brillant propera i passa davant seu des del nostre punt de vista aquí a la Terra. Hem realitzat els nostres millors esforços per determinar amb precisió les seves propietats i ens estem preparant per a una major caracterització. Aquest planeta pot esdevenir un trampolí per comprendre l’estructura i evolució de les atmosferes d’exoplanetes “, diu Juan Carlos Morales, un dels autors de l’ICE-CSIC i de l’IEEC.

“El descobriment de Gliese 486b ha estat un cop de sort. Si hagués estat un centenar de graus més calenta, tota la seva superfície seria de lava i la seva atmosfera consistiria en roques vaporitzades “assenyala José Antonio Caballero, investigador del Centre d’Astrobiologia (CSIC-INTA) i coautor de l’estudi. “D’altra banda, si Gliese 486b fos un centenar de graus més fred, no hauria estat adequat per a observacions de seguiment”, afegeix.

Les futures mesures que realitzarà l’equip de l’instrument CARMENES intentaran determinar amb més precisió l’orientació orbital de planeta, que fa possible que Gliese 486b passi per davant de la seva estrella i produeixi un petit eclipsi. Cada vegada que això passa, i que es coneix com a trànsit, una petita fracció de la llum estel·lar travessaria, si n’hi ha, la fina capa atmosfèrica de Gliese 486b abans d’arribar a la Terra, el que permetria determinar la composició química de l’atmosfera .

També es realitzaran mesuraments mitjançant espectroscòpia d’emissió, possibles quan les zones de l’hemisferi il·luminat per l’estrella es fan visibles en forma de fases (similars a les lunars, però planetàries en aquest cas) durant l’òrbita de Gliese 486b fins que desapareix darrere de la estrella. L’espectre obtingut en aquest cas conté informació sobre les condicions de la superfície planetària il·luminada i calent.

CARMENES, el consorci del qual està integrat per onze centres de recerca a Espanya i Alemanya, observa un conjunt de 350 estrelles nanes vermelles a la recerca de planetes com la Terra. La troballa i caracterització de Gliese 486b ha estat possible gràcies a observacions combinades de CARMENES i d’altres instruments en terra, com MAROON-X en el telescopi Gemini North, i en l’espai, com TESS. En la investigació, encapçalada des de l’Institut Max Planck d’Astronomia, han participat nombrosos investigadors espanyols del Centre d’Astrobiologia (CAB-INTA-CSIC), de l’Institut de Ciències de l’Espai (ICE-CSIC) i de l’Institut de Ciències Espacials de Catalunya (IEEC), de l’Institut d’Astrofísica de Canàries, de l’Institut d’Astrofísica d’Andalusia (IAA-CSIC) i de l’Observatorio de Calar Alto (CAHA).

Artícle de referència:

Trifonov et al. A nearby transiting rocky exoplanet that is suitable for atmospheric investigation, Science. DOI: 10.1126/science.abd7645  

 

Instituto de Análisis Económico (IAE)

Recreació artística de la superfície del planeta Gliese 486b. RenderArea